Ciencia y Tecnología

Astrónomos de Quebec descubren posible exoplaneta oceánico

Clara Dekannings, Prensa Canadiense

MONTREAL — Un equipo internacional de investigadores dirigido por la Universidad de Montreal ha descubierto lo que podría ser un raro exoplaneta oceánico.

Según Charles Cadieux, un estudiante de doctorado en astrofísica que dirigió la investigación, solo hay un puñado de candidatos para el título y ninguno ha sido confirmado aún. “Ya hemos encontrado agua en otros lugares”, recuerda, ya sea en forma de vapor o en el hielo de ciertas lunas de nuestro sistema solar. Pero el mundo submarino actualmente existe solo en teoría.

TOI-1452 b está ubicado en dos sistemas estelares en la constelación del Dragón, a 100 años luz de la Tierra.

Se considera un planeta océano porque su radio es un 70% mayor que el de la Tierra, su masa es cinco veces mayor que la de la Tierra y su densidad es similar, por lo que solo hay unos pocos escenarios que pueden explicar estas medidas.

Claro, no es imposible que el planeta sea completamente rocoso, pero Cadieux dijo que es poco probable. “No es compatible con lo que se encuentra en esa estrella”, explica. TOI-1452 b también puede tener una atmósfera delgada compuesta de elementos muy ligeros como el hidrógeno y el helio.

Sin embargo, Cadew presenta la hipótesis del mundo oceánico, que es “el escenario más probable en este momento”. En este caso, “hasta un 30% de la masa” del planeta es agua líquida. En comparación, la masa de este planeta azul, la Tierra, contiene menos del 1% de agua.

La mayoría de las preguntas se pueden responder utilizando el nuevo telescopio James Webb de última generación. “Cuando un planeta pasa frente a su estrella, la luz atraviesa la atmósfera del planeta”, explica Cadu. Luego puede descubrir la atmósfera e incluso “ver rastros de agua” en la forma en que se ven afectados los rayos de luz.

Sin embargo, Cadieux advierte que si bien los científicos pueden postularse para las horas de James-Webb, el proceso es “muy competitivo” y no hay garantía de que su propuesta sea aceptada.

Luz de las estrellas

A diferencia de las estrellas, los planetas no producen su propia luz. Por lo tanto, la mayoría de ellos están ocultos a nuestros ojos. Sin embargo, en una pequeña parte del sistema solar, las sombras pueden pasar frente a las estrellas, revelando la existencia de cuerpos celestes.

En la inmensidad del espacio, “debes tener la suerte de verlo”, enfatiza Cadu. Por ejemplo, si este tránsito, llamado tránsito, ocurre siempre frente al lado iluminado de la Tierra, sería imposible detectarlo desde el suelo.

Es por eso que la NASA lanzó el Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito (TESS) en 2018. Fue este satélite el primero que alertó a la comunidad científica sobre TOI-1452 b.

El equipo de Cadu en el Instituto de Exoplanetas usó el Observatorio Montmegantic para confirmar que efectivamente era un planeta y para estudiar su radio.

Luego, los investigadores visitaron el Telescopio Canadá-Francia-Hawaii, que tiene instrumentos que pueden determinar la masa.

El estudio, “TOI-1452 b: SPIRou y TESS Reveal Super-Earth in Temperate Orbit Passing M4 Dwarf”, se publicó el 12 de agosto en la revista científica The Astronomical Journal. Alrededor de 50 investigadores de las Américas, Europa y Asia firmaron conjuntamente este artículo.

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