Ciencia y Tecnología

La sonda de la NASA choca deliberadamente contra un asteroide y lo desvía

IMPACTO CONFIRMADO: Una nave espacial de la NASA se desvió deliberadamente de su órbita el lunes durante una misión de prueba sin precedentes que permitirá a la humanidad aprender a protegerse de posibles amenazas futuras y chocó con un asteroide.

La nave, más pequeña que un coche, se lanzó hacia su objetivo a una velocidad superior a los 20.000 km/h, llegando a la hora prevista (23:14 GMT). El equipo de la NASA reunido en el Centro de Control de la Misión en Maryland, EE. UU., estalló de alegría en el momento del impacto.

Hace minutos, el asteroide Dimorphus, a unos 11 millones de kilómetros de la Tierra, crecía lentamente en espectaculares imágenes retransmitidas en directo desde la nave. Los guijarros en la superficie gris se podían distinguir claramente justo antes de que la imagen se detuviera en el momento de la explosión.

Lori Glaze, Directora de Ciencias Planetarias de la NASA, dijo:

Demorphos tiene unos 160 metros de diámetro y no representa ningún peligro para la Tierra. En realidad, es un satélite del asteroide más grande Didymos, que hasta ahora ha orbitado en 11 horas y 55 minutos. La NASA espera acortar la órbita de Dimorphos en 10 minutos o acercarla a Didymos.

Pasarán días o semanas antes de que los científicos puedan confirmar que la órbita del asteroide ha cambiado. Lo hacen gracias a telescopios en la Tierra que observan cambios en el brillo cuando pequeños asteroides pasan por delante y por detrás de asteroides más grandes.

Si el objetivo sigue siendo modesto en comparación con los escenarios de desastre de las películas de ciencia ficción como “Armagedón”, esta misión de “defensa planetaria”, llamada Dart (dardos en inglés), es la primera en probar dicha tecnología. Esto permitirá que la NASA entrene en caso de que un asteroide amenace con golpear la Tierra algún día.

El barco había estado en movimiento durante 10 meses después de despegar en California.

Las etapas finales del vuelo estaban completamente automatizadas, como misiles autoguiados, para alcanzar objetivos más pequeños como Demorphos.

Tres minutos después del impacto, un satélite del tamaño de una caja de zapatos llamado LICIACube fue expulsado de la nave y se esperaba que pasara a unos 55 km del asteroide y tomara imágenes de la eyección.

El evento también fue observado por el Telescopio Espacial Hubble y el Telescopio Espacial James Webb, donde se pueden detectar nubes de polvo brillante, lo que ayuda a evaluar la cantidad de material expulsado.

Todo esto nos permitirá comprender mejor la composición de dimorphos, que es representativa de un conjunto de asteroides bastante común, y así medir el impacto preciso que esta técnica (llamada impacto dinámico) tiene sobre los asteroides.

La nave espacial europea Hera, cuyo despegue está previsto para 2024, observará de cerca a Dimorphos en 2026 para evaluar las consecuencias de la colisión y calcular la masa del asteroide por primera vez.

Los asteroides han sorprendido a los científicos en el pasado. En 2020, la sonda estadounidense OSIRIS-REx se hundió inesperadamente en la superficie del asteroide Bennu. Del mismo modo, actualmente se desconoce la composición de Dimorphus.

“Si un asteroide reacciona al impacto de un dardo de una manera totalmente inesperada, realmente podría reconsiderar hasta qué punto el impacto dinámico es una tecnología generalizable”, dijo la semana pasada el científico principal Tom Statler.

Hace 66 millones de años, los dinosaurios desaparecieron después de que un asteroide de unos 10 kilómetros de tamaño chocara contra la Tierra.

Se han catalogado alrededor de 30.000 asteroides de todos los tamaños cerca de la Tierra (estos se denominan objetos cercanos a la Tierra, lo que significa que sus órbitas se cruzan con la órbita de la Tierra).

Ninguno de estos asteroides conocidos hoy representa una amenaza para la Tierra durante los próximos 100 años. Excepto que no están todos en la lista todavía.

Según los científicos, se ha encontrado casi todo lo que se encuentra a más de un kilómetro. Sin embargo, estiman que solo se conoce alrededor del 40% de los asteroides de más de 140 metros.

“Nuestro trabajo más importante es encontrar personas desaparecidas”, dijo Lindley Johnson, oficial de defensa planetaria de la NASA. Cuanto antes se detecten, más tiempo tendrán los profesionales para tomar medidas para protegerse de ellos.

La misión de Dart es un primer paso importante en esta dirección, según Johnson.

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